Lunes, 23 Sep,2019
Medio ambiente / AGO 25 2019 / hace 4 semanas

Agua contaminada ¿de qué nos sirve?

“Tierra y agua, los dos fluidos esenciales de los cuales depende la naturaleza, se han convertido en botes de basura”: Jacques-Yves Cousteau, 1910-1997.

Agua contaminada  ¿de qué nos sirve?

Los niños pobres desesperados ante la falta de agua potable, la toman de cualquier sitio sin saber que bajo esas condiciones no se debe consumir.

“El mundo enfrenta una crisis invisible de calidad del agua que disminuye en un tercio el potencial de crecimiento económico en zonas altamente contaminadas y pone en peligro el bienestar humano y ambiental”, de acuerdo con el informe del Banco Mundial, BM, dado a conocer el pasado 20 de agosto. El BM creó la base de datos sobre calidad del agua más grande del mundo, con información que se obtiene a través de estaciones de seguimientos, tecnologías de teledetección y aprendizaje automático. 

La crisis invisible del agua, como denominó el informe el BM, se desvela con nuevos datos y métodos, lo que indica cómo una combinación de bacterias, aguas residuales, productos químicos y material plástico, pueden absorber el oxígeno de las fuentes de agua y transformarlas en veneno para las personas y los ecosistemas. 

“El agua limpia es un factor clave para el crecimiento económico. El deterioro de la calidad del agua frena ese crecimiento, empeora las condiciones de salud, reduce la producción de alimentos y exacerba la pobreza en muchos países”, manifestó David Malpass, presidente del Grupo Banco Mundial. 

Agregó que los gobiernos deben tomar medidas urgentes para contribuir a resolver el problema de la contaminación del agua, de modo que los países puedan crecer más rápidamente en forma equitativa y ambientalmente sostenible.

Así que, además de la desertificación y tala de bosques, el aumento de la temperatura del planeta, las migraciones por conflictos armados o por la contaminación ambiental, el mal uso de la tierra, la explotación minera y de combustibles sólidos, la desigualdad social y otros factores más, se le agrega ahora la crisis del agua, de la que ya se sabe, pero al formularlo el BM, se espera que los gobiernos asuman con rigor políticas serias que frenen su deterioro.

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Origen del agua y la vida

La Tierra, que se formó hace unos 4.500 millones de años, al inicio tenía una temperatura muy alta y se producían muchas explosiones en su superficie por los meteoritos que la impactaban, así como erupciones volcánicas que expulsaba a la atmósfera, entre otras cosas, vapor de agua. Al irse enfriando, favoreció que ese vapor primitivo se condensara y originase las primeras lluvias, dando origen a los océanos. Todos esos fenómenos ocurrieron hace aproximadamente 4.000 millones de años. 

El agua es fundamental para la formación y combinación de la gran variedad de moléculas inorgánicas y orgánicas que originaron los coacervados, que son gotas con un porcentaje elevado de biomoléculas aisladas del medio acuoso mediante una membrana. Estos coacervados dieron origen a las primeras células de las cuales surgieron la gran variedad de formas de vida. Por lo tanto, la existencia del líquido fue condición necesaria para el origen de la vida en la Tierra.

Hay dos teorías que tratan de explicar cómo se formó el agua en el planeta: la volcánica, ya mencionada, y la extraterrestre, que asocia los meteoritos como responsables de transportar el líquido vital. Los científicos que defienden estas teorías también manifiestan, en las últimas décadas, que es más factible la combinación de ambas posiciones. 

Varios estudios realizados por la Nasa plantean que el agua llegó a la Tierra en forma de hielo, en el interior de numerosos meteoritos, que al impactar sobre la superficie liberaron este compuesto y llenaron los océanos o parte de ellos. La volcánica formula que el agua se formó en el centro de la Tierra, por reacciones entre átomos de hidrógeno y oxígeno a temperaturas del orden de 500 grados Celsius. Estas moléculas fueron expulsadas en forma de vapor y parte de él formó la atmósfera primitiva y otra parte se enfrió y condensó, formando agua líquida y sólida de la superficie terrestre.

Evidencias experimentales plantean que el agua está presente en la Tierra hace unos 3.800 millones de años. Es decir, la naturaleza tardó varios millones de años formando el líquido vital en el planeta, y el ser humano que apareció ‘ayer’, en pocos siglos la está afectando, como dice el informe del BM. 

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Fertilizantes, grandes enemigos del agua y la vida

Un elemento clave que contribuye al deterioro de la calidad del agua, como dice el informe, es el nitrógeno que, al aplicarse como fertilizante agrícola, con el tiempo ingresa a los ríos, lagos y océanos, donde se transforma en nitratos. La exposición temprana a los nitratos afecta el crecimiento y el desarrollo cerebral de los niños, lo que repercute en su salud y sus ingresos en la edad adulta.

Añade: “El escurrimiento y la descarga en el agua de cada kilogramo adicional de fertilizantes de nitrógeno por hectárea pueden aumentar las tasas de retraso del crecimiento de los niños en un 19% y reducir sus ingresos en la edad adulta hasta en un 2%, en comparación con aquellos que no están expuestos”.

También se señala que el rendimiento agrícola cae a medida que aumenta la salinidad de las aguas y los suelos como consecuencia de las sequías más intensas, las marejadas ciclónicas y el incremento de las extracciones de agua. Debido a la salinidad de las aguas, en el mundo se pierde cada año una cantidad de alimentos suficiente para 170 millones de personas.

Expresa, además: “Cuando la demanda biológica de oxígeno —medida que muestra la contaminación orgánica registrada en el agua e indicador indirecto de la calidad general de esta— supera determinado umbral, el crecimiento del producto interno bruto de las regiones ubicadas en la parte inferior de las cuencas experimenta caídas de hasta un tercio debido a los efectos sobre la salud, la agricultura y los ecosistemas”.

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Urge una infraestructura del tratamiento del agua

El informe analizó 3,3 millones de datos de 72 países recogidos en la base GEMstat de Naciones Unidas, información de satélites y modelos matemáticos para las zonas donde faltaban datos. El BM en su informe recomienda “que los países pueden adoptar para mejorar la calidad del agua, entre ellas, las siguientes políticas y normas ambientales: un seguimiento minucioso de las cargas de contaminación, sistemas que garanticen el cumplimiento de las normas, infraestructura de tratamiento del agua respaldada con incentivos para la inversión privada y difusión de información confiable y precisa entre los hogares para inspirar la participación ciudadana”.

Para complementar el informe del BM, Esther Sánchez en un artículo que publicó en el periódico El País de España del 21 de agosto y que tituló: “La Amenaza invisible del agua contaminada en el mundo”, expresa: “Con frecuencia, más de la mitad del fertilizante nitrogenado se filtra al agua o al aire”. Y añade: “En el agua puede provocar falta de oxígeno y zonas muertas, que es posible que necesiten ‘siglos’ hasta que se produzca su recuperación. Las complicaciones para la salud se multiplican en lugares que soportan grandes concentraciones”.

Asimismo, añade Sánchez: “El Banco Mundial ha investigado la relación entre la alta ingestión de nitratos en bebés nacidos en 33 países de África, India y Vietnam. La exposición temprana —durante los primeros tres años de vida— afecta al crecimiento y al desarrollo cerebral de los niños, lo que repercute en su salud y esperanza de vida”. 

También manifiesta Sánchez: “En Europa el riesgo es alto, porque, aunque se depuren las aguas residuales —las más visibles—, los nitratos procedentes de los fertilizantes usados en la agricultura y de la actividad ganadera, además de la alta salinidad y el poco oxígeno, siguen sin estar controlados. En España, por ejemplo, en torno a 170 de las 700 masas subterráneas de agua existentes están afectadas por nitratos, indica en otro estudio el Instituto Geológico Minero de España. Los impactos sobre la salud, la agricultura y el medio ambiente de todos estos productos en el mundo “son mayores de lo que se pensaba hasta el momento”. ¿En Colombia hay estudios sobre la calidad de las aguas subterráneas?

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En 2017 el Banco Mundial también llamó la atención

El informe del BM casi que inmediatamente recibió críticas, como lo evidencia Sánchez cuando expresa: “Joan Grimalt, profesor y miembro del Instituto de Diagnóstico Ambiental y Estudios del Agua del Consejo Superior de Investigaciones Científicas, advierte de la dificultad que entraña realizar semejante informe en el que muchos datos se extraen de modelos, no con datos concretos”. Considera que hay problemas que son evidentes como los nitratos o la salinidad. “Pero hay que tratarlos por separado, no se pueden mezclar”, advierte. Y abre una puerta a la esperanza: “En Europa existe una estrategia del agua que persigue la recuperación y en algunos lugares se ha conseguido”.

Esas críticas no niegan una realidad, solo llaman la atención sobre el método que usó el BM. Otro informe de MB del 28 de agosto 2017, sugirió que es preciso que los países cambien drásticamente el modo en que gestionan los recursos y prestan servicios claves, empezando por la mejora de los sistemas de asignación para asegurar que lleguen a los más necesitados y para hacer frente a las ineficiencias, de tal forma que se garantice que los servicios públicos sean sostenibles y eficaces. Asimismo, señaló el deterioro de la calidad del agua y que el crecimiento económico se reducía en un tercio por ese hecho.


Por Diego Arias Serna
Profesor-investigador universidad del Quindío
[email protected] / [email protected]
Especial para LA CRÓNICA


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