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Mundo / NOV 16 2014 / Hace 4 Años

Otro hito en la conquista sideral

El 12 de noviembre 2014 pasará a la historia de los viajes espaciales con la llegada del robot Philae al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, conocido como 67P/CG o 67P/Chury, y con la información que se está empezando a conocer del cometa, se correrán las fronteras del conocimiento. 

Otro hito en la conquista sideral

El oscuro espacio sideral todavía oculta enormes secretos que permitirá a la ciencia tratar de responder acerca de nuestros orígenes.

Es pertinente decir que un cometa  es un cuerpo celeste que orbita alrededor del Sol y está compuesto de rocas, agua, hielo seco  y polvo cósmico. Los elementos que lo forman hicieron parte de la composición de la nebulosa primitiva que originó el Sistema Solar. Esa hazaña puede dar indicios de las características que inicialmente tenía este sistema y responder dudas sobre el origen de la Tierra y la vida. 

Estos cuerpos han sido observados desde el siglo I a.C., pero fue Edmund Halley quien en el siglo XVII calculó el número de órbitas de los cometas, hallando que uno de ellos se acercaba al Sol cada 76 o 77 años, denominándolo cometa Halley.

Dos ucranianos le dan nombre al cometa
El 67P/CG se descubrió en 1969 por dos astrónomos ucranianos Klim Churyumov y Svetlana Gerasimenko - de manera accidental - cuando estudiaban el cometa 32P/Comas-Solà, que se halló en 1926. En 2003, el cometa, que ahora es noticia mundial, fue seleccionado por la Misión Rosseta de la Agencia Espacial Europea - ESA - para estudiarlo.

La sonda junto con el robot Philae, fue lanzada el 2 de marzo de 2004 por el cohete Ariane 5 desde la estación de Kourou, en la Guayana francesa. La nave recorrió 6.400 millones de km para tener la cita con el cometa. 
Antes de su cercanía con el objetivo, a principios de agosto la sonda empezó a conocer la personalidad del cometa. Matt Taylor, responsable científico de la misión, anunció que el 7 mayo se iniciaron las operaciones científicas. 

Esas primeras  observaciones permiten inferir que su núcleo tiene un volumen de unos 25 kilómetros cúbicos, la temperatura media es de 70 grados Celsius bajo cero y transpira 300 mililitros de agua por segundo. El coma, que es su envoltura de gas y polvo que se forma al irse acercando al Sol, mide 19 mil kilómetros (km) y su composición, por el olor que se detecta, es de  azufre, amoniaco, metano y alcohol.

Tiene forma de ‘pato’ 
Cuando la sonda se encontraba a 12.000 km del cometa, las imágenes tomadas mostraron que el núcleo está formado por dos masas independientes unidas por una especie de cuello con forma de pato. La travesía hasta el cometa no ha sido directa. Desde su lanzamiento ha sobrevolado la Tierra tres veces y una a Marte, para ajustar su órbita con la ayuda de la gravedad de estos planetas. 

El 12 de noviembre llegó la hora cero del despegue de Philae hacia el cometa que está a una distancia de 22.5 km.  Su descenso tardó 7 horas. El robot  pesa cien kilos en la Tierra pero en el cometa baja a unos 10 gramos por la escasa atracción gravitacional. Este problema se superó por los ingenieros, dotando a Philae de unos arpones en las patas desplegadas que garantizaran  la sujeción inmediata. 

También se acondicionó  con  un propulsor en la parte superior del módulo para garantizar su cometizaje. Philae se comunica con Rosseta y desde allí se emite la señal a la Tierra tardando 28 minutos y 20 segundos en llegar. 

El módulo de descenso estaba preparado para funcionar hasta tres meses, tomando imágenes y datos de la composición del suelo. Para ello se dotó de un taladro que perforar hasta 20 centímetros de profundidad y tomar muestras. Infortunadamente, el robot llegó a un sitio con mucho polvo y no en un lugar con mucho hielo, como se esperaba.  Por eso los científicos enviaron órdenes al robot para que intentara usar su taladro y obtener muestras del cometa.

Un cometa perforado por primera vez 
El viernes en la tarde envió datos informando que el taladro funcionó con éxito. “La primera perforación en un cometa es un hecho”, publicó la ESA en Twitter. En la madrugada del sábado, el robot entró en un profundo silencio estando a 500 millones de km de la Tierra. Trabajando en condiciones difíciles y además de perforar el suelo, tomar imágenes, compilar información, ha instalado un termómetro en la superficie del cometa. 

Sin embargo, se hacen esfuerzos para reacomodar el robot y lograr que las celdas solares reciban luz y puedan recargar la batería. Este proyecto de 1.300 millones de euros, estima terminar su misión a finales de 2015 o principios de 2016 acompañando al cometa en su dirección al Sol.   

Este viaje se inició a finales de 1970 cuando se inició la discusión del proyecto, aprobándose en 1993. Varios países de la Unión Europea se comprometieron con el apoyo económico y científico e inclusive EE.UU. también se vinculó. Este hito científico es un ejemplo más en el que la inteligencia colectiva y los esfuerzos económicos conjuntos, permiten descubrimientos de gran impacto. 

 

Hallazgos inesperados con música

Por ahora han sido varios los hallazgos inesperados: Ya se sabe que el cometa es inusualmente oscuro, también se ha detectado hidrógeno y oxígeno en la coma del cometa y que este no muestra hasta ahora grandes cantidades de hielo y agua. La gran sorpresa que nos ha dado 67P/CG es que emite una  melodía que oscila entre 40-50 milihertz.

Los científicos creen que el sonido se produce porque el cometa libera partículas neutras en el espacio y se cargan de electricidad mediante el proceso de ionización.

Ahora hay que esperar que así como la Piedra Rosetta permitió la comprensión del Antiguo Egipto, la misión espacial Rossetta logrará responder algunas de las preguntas que nos hacemos sobre nuestros orígenes.   

Yuri Gagarin fue el primero en viajar al espacio sideral, y  desde su cabina dijo: “¡La Tierra es azul”. “Pobladores del mundo: Salvaguardemos esta belleza, no la destruyamos!”.  ¿Por qué las grandes potencias no se unen para tratar de salvar el planeta, así como lo hacen para hacer ciencia?

 

Por Diego Arias Serna
Presidente Fundación Semillero Científico EAM
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