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Medio ambiente / MAY 22 2018 / Hace 3 Meses

Según estudio, la mitad de la vida en la Tierra ya se extinguió desde la llegada de la civilización

Para llegar a su conclusión el equipo de científicos definió a la biomasa como la masa de carbono en los organismos vivos.

Según estudio, la mitad de la vida en la Tierra ya se extinguió desde la llegada de la civilización

Un estudio realizado por investigadores de del Instituto de Ciencia Weizmann, WIS, en Israel ha encontrado que la cantidad de materia viva en la Tierra ha disminuido a la mitad desde el comienzo de la civilización humana. Los impresionantes hallazgos han sido publicados en Nature.

Para llegar a su conclusión el equipo de científicos definió a la biomasa como la masa de carbono en los organismos vivos. Esto refleja la masa de las moléculas de la vida, como las proteínas y el ADN, y excluye el agua, que varía. "Muchas cosas nos sorprendieron", dice Ron Milo, biólogo del  WIS y líder de la investigación.

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Nadie ha intentado hacer un censo exhaustivo de toda la biomasa antes. "Es lo que se podría llamar un metametaanálisis", dice Milo. "Está basado en cientos y cientos de documentos. También consultamos con muchos, muchos expertos". El equipo concluye que la biomasa total en la Tierra es de 550 gigatoneladas de carbono (Gt C). En comparación, el agua en un lago relativamente pequeño| como el lago Erie tiene aproximadamente la misma masa.

 

Los árboles y no las bacterias

Esa figura ya de por sí revela muchas sorpresas. Por ejemplo, los biólogos tienden a pensar que la mayor parte de la biomasa en el planeta está en las bacterias. "Nos parece que es con mucho las plantas", dice Milo. Las plantas terrestres representan solo el 80% del total.

Esto tiene una implicación preocupante. Un estudio del año pasado dirigido por Karl-Heinz Erb de la Universidad de Recursos Naturales y Ciencias de la Vida en Austria descubrió que la biomasa total de las plantas terrestres se ha reducido a la mitad desde que comenzó la civilización humana. Entonces se deduce que la biomasa total también se ha reducido a la mitad aproximadamente.

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La disminución en la biomasa de las plantas terrestres se debe en parte a la deforestación y otros cambios en el uso de la tierra, y en parte al pastoreo y el manejo forestal, manteniendo bajos los niveles de vegetación, dice Erb. "Los humanos, mediante el uso de la tierra, han reducido a la mitad las reservas mundiales de biomasa".

Este declive no es el único impacto desastroso que los humanos hemos tenido en el planeta. La biomasa de las aves domésticas, en su mayoría pollos, es ahora 30 veces mayor que la biomasa combinada de todas las aves silvestres. Además, la biomasa total de los humanos es de 0.06 Gt C: mucho mayor que los 0.007 Gt C de todos los mamíferos salvajes del mundo. Esto se debe a que ha habido grandes disminuciones en los mamíferos salvajes y a que la población humana ha crecido a 7.3 billones.

Después de las plantas terrestres, las bacterias son el segundo grupo más grande en términos de biomasa, con unas 70 Gt de C el 13% del total. Sin embargo, el 90% de estas bacterias viven en las profundidades de la superficie. En tercer lugar están los hongos. Les siguen arqueas células simples similares a las bacterias y protistas: organismos unicelulares más complejos como la ameba. Todos los animales del mundo representan solo 2 Gt C, muy por debajo del 1%.

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Otra gran sorpresa, dice Milo, es que hay 50 veces más biomasa en tierra que en los océanos. La biomasa de la vida terrestre pesa alrededor de 470 Gt C, en comparación con 70 Gt C de biomasa en el subsuelo profundo y una pequeña picada de 6 Gt C en todos los océanos. La razón de esta enorme disparidad es que en la tierra, las plantas tienen que acumular biomasa para crecer y alcanzar la luz, dice Milo. En el mar, los organismos fotosintéticos como las plantas tienden a hundirse si acumulan masa.

 

Escepticismo

Sin embargo, el estudio ha sido recibido con escepticismo por ciertos especialistas. El equipo ha estimado las incertidumbres para cada tipo de vida, que van desde 1,2 veces para las plantas hasta 20 veces para los virus. Para la biomasa total, la incertidumbre es 1.7 veces. "Esto es demasiado bajo", dice Vaclav Smil, quien presentó estimaciones de biomasa para su libro 2013 Harvesting the Biosphere. "Estoy a favor de estudios integrales a escala de la biosfera, pero debemos ser siempre honestos sobre los límites de nuestro conocimiento", agregó.

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Smil señala que ni siquiera conocemos la biomasa total de los elefantes. "Recientemente se ha contado bien una de las tres especies, pero la matanza ha sido tan rápida que incluso ese total ahora es inválido, y la conversión de números a masas corporales implica una secuencia de suposiciones heroicas", añadió.

La biomasa de bosques y cultivos, y de humanos y ganado, se puede calcular con certeza razonable, dice Smil. "Para el resto de la fauna terrestre y marina, las cifras se vuelven mucho más inestables. Para los insectos, las bacterias y los virus, siguen siendo esencialmente las conjeturas más grandes", finalizó.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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