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Ciencia y Tecnología / JUL 23 2018 / Hace 1 Mes

Astrónomos colombianos podrán observar uno de los objetos más lejanos y antiguos en el Sistema Solar

La data servirá para re-direccionar la sonda espacial New Horizons de la NASA.

Astrónomos colombianos podrán observar uno de los objetos más lejanos y antiguos en el Sistema Solar

Para los antiguos greco-romanos la “Thule” era el lugar ubicado más al norte en los mapas. Y luego, durante el medievo, la “última Thule” se convirtió en el sinónimo del lugar más alejado. Ahora, este nombre se está utilizando para designar a un cuerpo espacial ubicado en los límites del Sistema Solar y que en unos días será estudiado por astrónomos colombianos.

Ultima Thule, cuyo nombre original es 2014 MU69, es un pequeño cuerpo trans-neptuniano de unos 45 kilómetros que el próximo 3 de agosto eclipsará brevemente durante un 1.4 segundos la luz que emite una estrella ubicada a unos 1.300 años luz de distancia de la Tierra. Este fenómeno, llamado ocultación estelar, podrá observado por científicos de Colombia.

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Información valiosa para la NASA

Esta breve observación servirá para aprender más sobre Ultima Thule como su masa, periodo de rotación, diámetro, albedo y si se trata de dos cuerpos en vez de uno solo. Toda esta nueva información nos ayudará a entender mejor el origen y evolución de nuestro sistema estelar.

Además, la data servirá para re-direccionar la sonda espacial New Horizons de la NASA, la cual visitará al lejano cuerpo espacial luego de haber visitado Plutón en Julio del 2015. La aproximación, que tendrá lugar en enero del próximo año se acercará a unos 3.500 kilómetros tres veces más cerca de lo que se acercó a Plutón. Con este acercamiento, Ultima Thule se convertiría en el objeto más lejano y primitivo jamás visitado por una nave espacial.


Ulima Thule viajando en diagonal a través de un denso campo de estrellas y ruido en el fondo. NASA/ESA
 

“Ultima Thule es un objeto realmente pequeño, por lo que ningún telescopio de la Tierra es capaz de verlo directamente. Solamente el potente Hubble lo ha logrado. Por eso, la Nasa va a aprovechar el encuentro de New Horizons con Ultima Thule el próximo año para acercarse a él y estudiarlo”, explica Giovanni Pinzón, profesor del Observatorio Astronómico Nacional. “Pero antes, para poder llevar a cabo la aproximación de manera precisa, es necesario tomar datos como los que se intentarán obtener el 3 de agosto”, añade.

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Ciencia ciudadana desde el hemisferio sur

Debido a su ubicación, el antiguo objeto espacial solo podrá ser observado desde el hemisferio sur. Por eso NASA ha elegido a Senegal y Colombia para observar la sombra que producirá la ocultación estelar. En esta colaboración también participarán la Universidad Nacional de Colombia y la Universidad Nacional y Autónoma de México UNAM, quienes esperan descubrir más objetos en el cinturón de Kuiper, incluso menores a Ultima Thule.

“Esta iniciativa consiste en montar unos observatorios temporales para estudiar la ocultación el 3 de agosto. En el país africano habrá 21 estaciones y en Colombia, otras siete. Todas ellas estarán en distintos puntos y cada una contará con un equipo de tres personas, quienes operarán telescopios con espejos de más de 14 a 16 pulgadas de diámetro, con los que intentarán observar la ocultación”, indica Pinzón.

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Los departamentos desde donde será visible la ocultación serán Chocó, Antioquia, Caldas, Tolima, Cundinamarca, Santander y Arauca. El evento será una excelente ocasión para incentivar la ciencia ciudadana.

De acuerdo al científico, el evento será importante porque la información obtenida podrá ayudar a llenar los vacíos que hay en la teoría sobre el origen de nuestro vecindario estelar. “En sus inicios hace unos 4.500 millones de años, el Sistema Solar estuvo constituido por un Sol primitivo rodeado por un disco a partir del cual evolucionaron los planetas. Toda esta observación servirá para entender muchísimos más detalles sobre lo que sucedió durante la infancia del Sol”, añadió.

Gracias a los datos reunidos por la sonda New Horizons, durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, dunas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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