Ciencia y Tecnologí­a / OCTUBRE 25 DE 2020 / 1 mes antes

Covid-19, en la lupa de los científicos

Autor : Diego Arias Serna

Covid-19, en la lupa de los científicos

La investigación en el campo de la ciencia médica ha estado concentrada en hallar respuestas concretas y efectivas que permitan contrarrestar los mortales efectos de la Covid-19.

“Darwin afirmaba que la ignorancia engendra más confianza de la que con frecuencia engendra el conocimiento; y que aquellos que saben poco aseveran que tal problema jamás podrá ser resuelto por las ciencias”.

La investigación ha sido fundamental en el desarrollo de la humanidad. Son esos hombres y mujeres que a lo largo del tiempo han dedicado largas horas del día y la noche para pensar en los problemas de la sociedad y encontrar soluciones, así como explicar los fenómenos de la naturaleza. La destrucción de la naturaleza por parte del Homo sapiens, ha obligado a científicos y organizaciones ecológicas a mostrar la realidad de la autodestrucción y formular alternativas para salvar al planeta, que implica la protección de la humanidad.

Nadie puede negar que gracias a la investigación científica médica se han podido controlar enfermedades y prolongar la esperanza de vida, Así mismo, es por la indagación del ejército de personas dedicadas a la ciencia, que se ha conseguido el gran avance en equipos de diagnóstico y de cirugía. Ante la amenaza de la Covid-19, es la investigación la que está conseguiendo explicar cómo se propaga y cómo se controla; cuál es el diagnóstico adecuado y el mejor tratamiento.

Debe tenerse en cuenta que ante todo fenómeno nuevo —como es la Covid-19— es lógico que surjan varios planteamientos y afirmaciones que se van esclareciendo o negando con la investigación científica, único criterio de verdad, pues no son las suposiciones y las creencias las que han permitido el avance científico y tecnológico; otra cosa muy diferente es si esos logros benefician a la gran mayoría de la humanidad, lo que es competencia de los gobernantes de cada país y del grado de organización de la sociedad. 

Sin embargo, las noticias falsas y la manipulación de diversos sectores sociales han prevalecido, no solo en estos momentos críticos, sino que, como enseña la historia, en otros momentos también así ha sucedido, aunque en estos tiempos las redes sociales han magnificado ese hecho.  Razón tenía Albert Einstein —1879-1955— cuando afirmaba: “Hay 2 cosas infinitas, el universo y la estupidez humana. Aunque no estoy seguro de esta afirmación con respecto al universo”.  Presento, entonces, algunos de los últimos avances científicos sobre la Covid-19.

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Detección fotónica del SARS-CoV-2

Un grupo multidisciplinar de científicos de la Universidad de Málaga, Uma, —España—, liderado por el investigador del Departamento de Ingeniería de Comunicaciones de la Etsi de Telecomunicación, Robert Halir, conscientes de las limitaciones técnicas de detección del virus SARS-CoV-2 y de los correspondientes anticuerpos, están desarrollando un sistema de detección ‘point-of-care’ —punto de atención— basado en sensores fotónicos. La noticia se divulgó el pasado 23 de octubre. 

La investigación surgió como alternativa a las pruebas PCR —siglas en inglés de Reacción en Cadena de la Polimersa—, experimentos de diagnóstico que se han utilizado durante años en diferentes crisis de salud pública relacionadas con enfermedades infecciosas. Estas pruebas se están usando desde los primeros días del estallido de la pandemia de coronavirus en España. Sin embargo, los test rápidos se han incorporado recientemente y son más rápidos y sencillos. Ambos sirven para comprobar si una persona está infectada o no.

Para justificar la investigación de los expertos, Halir afirmó: “Las técnicas PCR que se emplean actualmente para la detección del virus son fiables, pero también lentas y costosas, mientras que las pruebas serológicas, siendo más sencillas, son poco precisas y no pueden ofrecer resultados cuantitativos”. Agrega que el sistema en el que están trabajando sumará funcionalidad y, en un futuro, podría ofrecer resultados en tiempo real, con un costo reducido. 

 Es un proyecto propuesto desde el Centro Andaluz de Nanomedicina y Biotecnología, que cuenta con la colaboración de 2 grupos de I+D+i de la Uma: el Laboratorio de Dendrímeros Biomiméticos y Fotónica y el Laboratorio de Fotónica y Radiofrecuencia, dirigidos por los catedráticos Ezequiel Pérez Inestrosa e Iñigo Molina Fernández, respectivamente, ambos pertenecientes también al Instituto de Investigación Biomédica de Málaga. La investigación cuenta con una financiación de 95.000 euros del fondo Covid-19 de la Junta de Andalucía.

Menos tiempo, menos dinero

El equipo científico ya cuenta con un prototipo real de sistema de sensado basado en chips fotónicos y un aparato de lectura capaz de detectar proteínas en concentraciones muy reducidas —biomarcadores de procesos inflamatorios y anticuerpos que manifiestan pacientes alérgicos a antibióticos—, desarrollado a lo largo de los últimos 4 años, que ofrece resultados cuantitativos en cuestión de minutos. 

El objetivo del nuevo proyecto multidisciplinar es adaptar este sistema para la detección del virus SARS-CoV-2 y sus anticuerpos, así como seguir optimizando y abaratando el aparato de lectura. Para ello, van a trabajar en 2 líneas: seguir mejorando la sensibilidad óptica del sensor y desarrollar protocolos químicos para que solo se adhiera a la superficie de las guías una proteína específica que expresa el virus SARS-CoV-2 en su superficie, o los anticuerpos a dicha proteína, según lo que se desee detectar.

“Si los resultados resultan satisfactorios, en el futuro sería posible realizar un equipo ‘point-of-care’ completamente funcional que se podría desplegar en centros de atención primaria”, destaca Halir. Según el investigador, respecto a las pruebas PCR la reducción de gastos sería muy elevada, ya que se podrían hacer directamente en la consulta del médico de cabecera, ahorrando el costo económico del procesado en un laboratorio especializado y, también, el costo de tiempo de esperar los resultados de la prueba, que se tendrían en fracción de una hora.

Frente a las pruebas serológicas, por otro lado, la ventaja sería el poder detectar concentraciones menores de anticuerpos y, además, poder decir cuántos anticuerpos hay exactamente. “Si tuviéramos éxito creemos que se podría realizar un prototipo comercial en un futuro cercano”, declara el investigador de la Uma. 

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Lámina plástica que acaba con el coronavirus

Otra noticia muy halagadora, divulgada el 22 de octubre, procede de Brasil, del laboratorio de bioseguridad de nivel 3 —NB3— del Instituto de Ciencias Biomédicas de la Universidad de São Paulo, y consiste de un material a base de polietileno que logró eliminar el 99.84 % de las partículas del SARS-CoV-2 tras 2 minutos de contacto. Es una lámina plástica adhesiva empleada para la protección de superficies tales como picaportes, pasamanos, botones de ascensores y pantallas.

El material, lanzado por la industria Promaflex, posee micropartículas de plata y sílice incorporadas en su estructura desarrolladas por Nanox, una empresa ubicada en la ciudad de San Pablo, que cuenta con el apoyo económico de la Fundación de Apoyo a la Investigación Innovadora en Pequeñas Empresas. Las muestras del material con y sin micropartículas de plata y sílice incorporadas en su estructura, se mantuvieron en contacto directo con el SARS-CoV-2 en intervalos de tiempo distintos.

Luego de los períodos estipulados, se recogieron los coronavirus presentes en las muestras del material y se los puso en contacto con células Vero —linajes de células que se utilizan comúnmente en cultivos microbiológicos sintetizadas con base en células aisladas en los riñones de una especie de mono—, a efectos de evaluar la capacidad de infección y multiplicación tras la exposición a la película plástica. Los resultados de los análisis del material genético viral por PCR revelaron una reducción de casi el 100 % de las copias del Sars-CoV-2, que entraron en contacto con muestras de la lámina adhesiva con las micropartículas de plata y sílice.   

“Como las micropartículas de plata y sílice se agregan a la masa del plástico durante su elaboración, la acción antimicrobiana permanece durante toda la vida útil del material”, afirma Luiz Gustavo Pagotto Simões, director de Nanox. Esas micropartículas también se aplicaron sobre la superficie de telas para el desarrollo de ropas anti-Covid-19.


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