Ciencia y Tecnologí­a / ENERO 09 DE 2022 / 4 meses antes

La ciencia avanza: ¿Qué tanto sabe la sociedad?

Autor : Diego Arias Serna

La ciencia avanza: ¿Qué tanto sabe la sociedad?

Produce alegría observar la manera como las mujeres también han sido grandes protagonistas en los trascendentales sucesos científicos que tuvieron ocurrencia durante el año que acaba de terminar. 

“La ciencia está hecha de errores, pero de errores útiles de cometer, pues poco a poco, conducen a la verdad”: J. Verne.

Como todos los años, a mediados de diciembre las dos revistas científicas más prestigiosas del mundo, revelan los 10 descubrimientos más destacados de las ciencias naturales y de la ingeniería. Science, editada en EE.UU., da a conocer los hallazgos más importantes. Por su parte, Nature, publicada en el Reino Unido, hace el reconocimiento a las 10 personas del año. Como parece ser obvio, algunos de ellos se destacaron por sus trabajos sobre la Covid-19

Además de resaltar los trabajos de investigación más importantes del año, es necesario enfatizar que la ciencia es fundamental y que la sociedad debe conocer sus avances y beneficios. Hay que recordar que EE.UU., Reino Unido y Brasil pagaron un alto precio en vidas, por la irresponsabilidad de sus gobiernos al negar la existencia de la pandemia y considerar que la ciencia mentía. A continuación, se presentan los 10 TOP de Science y se destacan tres de los citados por Nature

Según el editor jefe de la revista, Rich Monastersky, “la lista de los 10 de Nature de este año incluye a personas que estuvieron en el centro de importantes acontecimientos científicos que han tenido un profundo impacto en todo el mundo”. Aunque el tema de la pandemia se destacó entre los seleccionados, los editores también resaltaron investigaciones relacionadas con el cambio climático, la biodiversidad, el VIH y la tecnología, destacándose la inteligencia artificial.

Asimismo, según criterio de Science, sobresalen descubrimientos relacionados con el estudio de las proteínas, el ADN, la fusión nuclear. También fueron grandes noticias la obtención de pastillas contra la Covid-19 y una nueva versión de las famosas tijeras Crispr, descubiertas por dos químicas: Emmanuelle Charpentier y Jennifer A. Doudna, y que en 2020 les mereció el Nobel de Química. Pasar de lo micro a lo macro fue posible con descubrimientos del interior de Marte, trabajo acreditado para estar en ese TOP. Lograron estar en esa famosa lista los resultados del estudio del muon, la escurridiza partícula elemental. Y no podía faltar la noticia del estudio de embriones fuera del útero. 

Por fin, un sueño de 50 años

Iniciemos con los 10 TOP de Science: hacía 50 años se soñaba con conocer detalles de la estructura biológica de las proteínas, hasta que por fin se logró el año pasado. A partir de un algoritmo de inteligencia artificial (IA) (AlphaFold, de la empresa británica Deepmind), los científicos han  logrado predecir la compleja estructura tridimensional que adopta una cadena de aminoácidos al plegarse para dar lugar a una proteína funcional. Dos artículos divulgados simultáneamente por Nature y Science presentaron los algoritmos de IA arriba mencionados, lo que se consideró un hito histórico.

Las proteínas son consideradas los ladrillos fundamentales de la vida y su funcionalidad depende directamente de la estructura tridimensional que adopten. En el pasado, determinar su estructura requería tiempo y el uso de complejos y costosos procesos de laboratorio. Ahora se facilitará la investigación en esta área de la biología. Además, los autores han hecho pública la base de datos con los modelos de predicciones, la cual está disponible para quienes quieran usarla. Por la importancia del hallazgo, y porque promete revolucionar la medicina, Science le concedió el primer lugar.  

Otro descubrimiento fue obra del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, de Alemania. Ellos anunciaron que encontraron ADN mitocondrial y nuclear de una antigua especie humana de una manera nunca antes vista sin depender de un fósil, lo cual es logrado mediante la extracción de sedimentos de cuevas de Siberia, en Rusia y de Atapuerca, en España, donde reposaban los restos de un hombre Neardental hace 113.000 años. Por suerte, de este hecho resultó suficiente “suciedad terrestre” para revelar la identidad genética y el sexo de los parientes más cercanos al hombre moderno.  

El 2021 se recordará porque se logró replicar el funcionamiento del interior del Sol. El hecho se descubrió en la National Ignition Facility (NIF, en EE UU), sorprendiendo a sus propios investigadores: una reacción de fusión que se acercó como nunca antes al “punto de equilibrio” oficial, aquel en el que una reacción produce más energía que la que necesita el láser para encenderla. El NIF usó el pulso del láser de mayor energía del mundo para comprimir una cajita con isótopos de deuterio y tritio.

Con este método, a principios de año, se generaron 170 kilojulios de energía de fusión por disparo, muy por debajo de la entrada del láser de 1.9 megajulios; pero otro ‘tiro’ el 8 de agosto lo aumentó a 1.35 megajulios. Varios expertos consideran que con este método lograrán generar energía mucho antes que el Reactor Termonuclear Experimental Internacional (Iter), ubicado en Francia. El descubrimiento es una esperanza para la producción de energía limpia en poco tiempo.

Pastillas contra la Covid

Igualmente, la lista de los elegidos incluye el descubrimiento de la pastilla contra la Covid-19 que reduce el riesgo de hospitalización o muerte en personas de alto riesgo, si estas se toman a los días de iniciar los síntomas. Estos antivirales han dado resultados positivos con PF-07321332 de Pfizer y molnupiravir de Merck. 

Los primeros datos del módulo de aterrizaje de la Nasa Insight, diseñado para recoger la actividad sísmica de Marte, se conocieron en julio pasado, proporcionando información importante sobre la estructura interna y composición del planeta rojo. Otro descubrimiento en la lista de Science

El muon es una partícula elemental que, por ahora, se encuentra en los rayos cósmicos y en los laboratorios. El año pasado fue noticia porque en abril se conocieron las conclusiones del experimento Muon g-2 realizado en el laboratorio de EE.UU. Fermilab y otro similar en el National de Brookhaven. Los resultaron impactaron a la comunidad científica, pues los muones se comportan de una forma distinta a la que predice el modelo estándar de la física de partículas, insinuando que están interaccionando con otras partículas o fuerzas desconocidas, abriendo así una ventana a una nueva física. 

Las Crispr (repeticiones palindrómicas cortas agrupadas y regularmente interespaciadas) son familias de secuencias de ADN en bacterias, que volvieron a ser noticia destacada en 2021, cuando Science las citó, ahora como Crispr-Cas9, y que son un gran progreso. En la investigación, este nuevo ADN se inoculó directamente a pacientes para tratar una enfermedad de origen genético denominada amiloidosis por transtiretina, con resultados promisorios, dando las bases para el tratamiento de multitud de dolencias de origen genético.

La cría de embriones fue otro descubrimiento importante en el año que acaba de terminar, ya que poder conocer las primeras etapas del desarrollo embrionario ayuda a comprender los problemas asociados al aborto, los defectos congénitos y a mejorar los protocolos de fecundación in vitro. En marzo, un equipo consiguió alargar hasta 11 días, en vez de 3 0 4 como era lo común, la vida de embriones de ratón extraídos de la madre. Esto se logra girando los frascos donde están, de manera que los nutrientes llegaran mejor. Así, los embriones tuvieron una etapa de organización celular creciéndoles algunos órganos y las patas traseras.

Finalmente, Science le dio crédito a un estudio publicado en mayo a una investigación que destaca la utilidad y efectividad de drogas para tratar el estrés postraumático, dolencia siquiátrica que afecta la vida de cientos de millones de personas al año. En EE.UU., los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina suponen un enfoque terapéutico común para este tipo de trastornos. Ahora, un estudio señala la efectividad de drogas recreativas actualmente ilegales tal como el MDMA más conocida como éxtasis, o el alucinógeno silocibina, sustancias que ayudan a superar experiencias traumáticas

Siendo este el primer artículo del año 2022, deseo expresar a los amables lectores un nuevo año con muchos parabienes, y que la ciencia sea la luz que ilumine lo que piensen y hagan este año.

Descubrir el Ómicron, lo destacó Nature

El brasilero Tulio de Oliveira es un bioinformático que lidera un grupo de investigación en la Plataforma de Secuenciación e Innovación de Investigación KwaZulu-Natal de Sudáfrica y fue quien el pasado 25 de noviembre dio a conocer que había descubierto Ómicron, una nueva variante de la Covid-19 y que parecía ser “altamente peligrosa”. Por fortuna no ha sido así, y aunque se transporta rápidamente, su letalidad es baja. Asimismo, Oliveira detectó a Beta, variante que tampoco ha generado muchos problemas.

Otro personaje que estuvo entre las 10 de la lista de Nature, fue la filipina Victoria Tauli-Corpuz, una activista que desde hace años ha alzado la voz en favor de los pueblos indígenas, tanto de su país como de todo el mundo. Con esa actitud busca proteger la biodiversidad de los sitios en el que viven, así como contribuir a minimizar el calentamiento global. También ha difundido la idea de que los pueblos aborígenes son los mejores administradores de los bosques y otros puntos críticos de la biodiversidad, asunto que recientemente ha sido respaldado por la literatura científica.  

Fue sobresaliente la científica Timnit Gebru de Etiopía quien, como experta en inteligencia artificial, IA, creó su propio instituto de investigación, logrando desarrollar sistemas de IA con ética, luego de haber perdido su trabajo en Google, tras una disputa sobre la investigación de su trabajo por parte del gigante tecnológico. 

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